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Jueves 18 de octubre de 2018

Viento Norte

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Los expertos en inmunología, Tasuku Honjo, de Japón, y James P. Allison, de Estados Unidos, ganaron el premio Nobel de Medicina en reconocimiento al trabajo que realizaron para desarrollar tratamientos de inmunoterapia que permiten al sistema inmunológico defenderse de los tumores. El expresidente de Estados Unidos, Jimmy Carter, fue uno de los pacientes que logró combatir el cáncer que lo afectaba, gracias a estas estrategias de inhibición de los frenos en el sistema inmunitario.

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El mérito de Honjo y Allison fue desarrollar nuevas estrategias terapéuticas que permiten usar las propias células humanas para luchar contra el cáncer. A través de un comunicado, la Asamblea Nobel en el Instituto Karolinska de Suecia, que es la responsable de entregar todos los años el Premio Nobel de Medicina a científicos y médicos que sobresalen por sus contribuciones en el campo de la fisiología o la medicina, explicó que “los laureados de este año han establecido un principio totalmente nuevo para la terapia del cáncer, mediante la estimulación de la habilidad inherente de nuestro sistema inmunológico de atacar las células tumorales”.
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El caso de éxito más conocido en el empleo de estas nuevas terapias es el del ex presidente estadounidense, Jimmy Carter, quien en 2015 había sufrido un agravamiento en su estado de salud por cuatro focos de melanoma que hallaron los médicos en su cerebro, apenas días después de que se sometiera a una extirpación de parte del hígado. Carter tenía entonces 90 años y el diagnóstico en ese momento señalaba una expectativa de vida de unas pocas semanas. Pero todo cambió cuando los especialistas que lo trataban decidieron aplicar un tratamiento con pembrolizumab, una droga que demostró ser un buen agente anticancerígeno, y tanto fue así que apenas cuatro meses después de iniciado el tratamiento el expresidente de EE.UU. anunciaba que estaba libre de la enfermedad.

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Los especialistas que siguieron de cerca el caso Carter explicaron que el pembrolizumab había demostrado su efectividad al preparar al sistema inmunitario para que combatir los tumores. Se trata, en rigor, de un anticuerpo monoclonal que actúa contra la proteína de superficie PD-1, descubierta en las investigaciones que realizó el ahora galardonado con el Nobel, Tasuku Honjo. El hallazgo del científico japonés permitió luego desarrollar en laboratorios el pembrolizumab. Un reciente informe de la BBC indicó que tanto Honjo como el norteamericano Allison estudiaron, por separado, como una proteína actúa como freno a los linfocitos T, las células principales de nuestro sistema inmunitario, que son un tipo de glóbulo blanco que nace en la médula espinal y circula por nuestro organismo monitoreando que todo funcione bien. De esa manera, cuando este glóbulo blanco encuentra alguna amenaza, por ejemplo un virus, comienza a actuar para eliminarla. El hallazgo científico de Honjo aportó conocimientos sobre la proteína PD-1, que es capaz de detener al linfocito T de atacar aquello que nos pone en peligro. En forma paralela, en su laboratorio en Estados Unidos, Allison investigó una proteína que cumple la misma función pero con una estrategia diferente, la CTLA-4, y desarrolló una terapia para usarla en la lucha contra los tumores. Expertos del el Instituto Karolinska de Suecia observaron que el método de Allison arrojó resultados positivos contra el melanoma, pero el de Honjo es más completo, ya que actúa contra una mayor variedad de cánceres como el de pulmón o el renal.

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