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Martes 17 de septiembre de 2019

Cuando se enciende la luz en el cuarto oscuro

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Según el sondeo, Roosevelt perdía por mucha diferencia: se alzó con el 61% de los votos.

Era 1936, tiempos del New Deal en los Estados Unidos y el presidente Franklin D. Roosevelt peleaba su reelección. Para desafiarlo, el opositor Partido Republicano había nominado al empresario millonario Alfred Landon, gobernador de Kansas, como su candidato para la Casa Blanca.

Circulaba por entonces una publicación, The Literary Digest, que ya en 1916, en ocasión de los comicios que consagraron presidente a Woodrow Wilson, había ensayado una suerte de sondeo informal mandando millones de tarjetas postales y contabilizando sólo aquellas que eran respondidas. Predijo así el triunfo de Wilson y el de los siguientes cuatro presidentes. En 1936 decidió redoblar su apuesta y alcanzó una base de 10 millones de personas, de las cuales respondieron 2,3 millones. De acuerdo con las respuestas recibidas, anticipó una amplia victoria de Landon.

El pronóstico fue errado: el republicano ganó sólo dos Estados, quedando los otros 46 en manos de su oponente demócrata. No se sabe si al conocerse el arrollador triunfo de Roosevelt, Landon dijo, como se dice que dijo el Presidente Macri después de las PASO con una derrota por 15 puntos que, encuestas mediante, pareció sorprender a unos y otros, “Quiero saber quién me mintió”.

Alguna pista había: en simultáneo con la iniciativa del influyente semanario, otro sondeo, conducido por George Gallup con una muestra mucho menor, sí logró predecir la gran victoria del presidente que reelegía. ¿Qué había fallado? En un comienzo, la revista usó como base a sus propios suscriptores, un grupo cuyos ingresos superaban ampliamente los de la media nacional y que, por lo pronto, les permitían pagar la suscripción a una publicación en tiempos de la Gran Depresión.

Después la muestra se amplió con el listado de dueños de automóviles y de líneas telefónicas (se estima que apenas el 20% de los hogares tenía teléfono entonces), dos artículos reservados a la porción más pudiente de la población, y tradicionalmente más inclinada a votar por los republicanos.

Dos investigaciones, en 1972 y 1988, determinaron que el “sesgo de participación”, o “sesgo de no respuesta”, fue la principal causa de aquel resultado erróneo. Gallup, con una encuesta hecha sobre 50 mil personas pero con métodos más científicos, anticipó que Roosevelt se alzaría con el 56% del voto popular; finalmente conquistó el 61%. Dos años más tarde “The Literary Digest” dejó de existir.

Emblemático, el de esta publicación no fue el único caso de error notable en el tiempo en estas lides. Por aquí, los más memoriosos recuerdan todavía el de Javier Otaegui,que acompañaba a Mariano Grondona en “Hora clave”. Allá por septiembre de 1993 el encuestador señaló que su relevamiento telefónico daba triunfador por 5 puntos a Federico Storani sobre Alberto Pierri en las elecciones bonaerenses para diputados nacionales, a contramano de todos los sondeos.

Las urnas lo desmintieron: Pierri se impuso por 22 puntos de diferencia y Otaegui se quedó sin trabajo. Su muestreo se había hecho sobre quienes, en la Provincia, tenían teléfono de línea, sólo un porcentaje de la población objetiva.

En años recientes, por citar algunos casos, los sondeos dieron ganadora a Hillary Clinton frente a Trump en las últimas presidenciales de Estados Unidos, al No al Brexit y al Sí al proceso de paz en Colombia. Aunque por diferencias menores, pasó exactamente lo contrario en todos los casos. En las PASO, ocho días atrás, los pronósticos estuvieron muy lejos, en la mayoría de las encuestas, de lo que arrojaron después las urnas.


Por Silvia Fesquet

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